Relia Fanless Industrial PC : fanless oui, industriel pas trop.

Depuis un moment, pour des raisons de silence et surtout d'encombrement, je voulais remplacer mon routeur (une tour ATX avec ventilation relativement silencieuse) par un boitier compact sans ventilateur. Les conditions à remplir étaient les suivantes :

  • ventilation passive,
  • puissance CPU d'actualité, et 64bits
  • 2 ports ethernet, grand minimum,
  • WIFI,
  • port série,
  • 2 emplacements pour disque dur, grand minimum,
  • ne pas coûter un bras.

En cherchant des petits PC fanless "industriels" je suis tombé sur Aleutia, qui propose le modèle Relia. Celui-ci rempli approximativement le cahier des charges. Surtout, les gens chez Aleutia ont bien assuré l'avant-vente, répondant à mes nombreuses questions avec rapidité et précision. Pour la somme pas vraiment négligeable de 848,32 euros j'ai :

  • un mini PC sans ventilateur,
  • Core i3 2.8 GHz,
  • 8 Go de RAM,
  • carte Wifi/Bluetooth avec deux antennes de 30cm,
  • (seulement) 2 ports ethernet,
  • SSD de 64 Go mini-PCIe,
  • 2 emplacements pour disques durs de 2,5".

Aleutia Reliacrédit photo : Aleutia

Comme l'engin n'a que 2 ports ethernet, il m'a fallu ajouter un mini switch ethernet silencieux (Netgear GS105E) pour 25 euros de plus. J'ai aussi monté dans le boitier 2 disques HGST Travelstar 7K1000 en SATA III, 1To chaque.
Montant total : 1032 euros et 19 cents.

Sur le plan physique, je suis satisfait de mon achat. L'alimentation externe est petite et discrète et le PC est compact, très robuste, d'un beau noir mat. Il est incontestablement d'aspect industriel, à tel point que je ne laisserai pas des gamins jouer avec : en le manipulant on peut se faire mal sur les angles des radiateurs latéraux. Il est livré dans la boite d'origine du fabricant Streacom.

Sur le plan du silence par contre, on repassera. La machine émet une sorte de couinement aigu, d'intensité variable et inversement proportionnelle à la charge CPU. Ce bruit d'origine électronique est désagréable, car il porte loin et que j'y suis sensible. Moralité, pas besoin de ventilateur pour polluer l'ambiance. Par dessus, j'ai rajouté les deux disques qui font, même inactifs, un léger bruit de ventilateur.

À l'intérieur ça se corse. La carte mère est un simple modèle de bureau, la Intel DQ77KB. Et ça, ce n'est pas une bonne nouvelle (même si je le savais avant d'acheter). Pour faire simple, et court, je découvre les joies des "interrupt storms", des chipsets qui font tout sauf le café, et qui donc ne font pas forcément bien le travail. Je me retrouve aussi face à un BIOS pas très robuste et manquant de souplesse.
Il n'y a que sur une carte mère grand public que le système d'exploitation peut perdre les pédales quand on branche un écran. Là où une carte de serveur aurait une électronique bien mieux cloisonnée, et un simple port VGA bien robuste, on a ici sans doute trop de gadgets sur la même ligne d'IRQ. Au hasard : l'IRQ 16 c'est 6 ports USB3 et USB2, un port Displayport et un port HDMI.
Alors bien sûr, il y a vraisemblablement un bug du côté de FreeBSD, mais avec une carte mère Tyan ou Supermicro, je n'aurais eu aucun problème. Résultat, le port HDMI est totalement inutilisable, sauf en cas d'urgence. C'est une machine headless, donc j'en fais le deuil, mais c'est pénible.
Autre souci, et non des moindres : la carte Wifi vendue avec le Relia est une Intel Centrino Advanced-N 6230. Elle fonctionne, mais elle ne permet pas la création d'un point d'accès (mode hostap). C'est uniquement dans ce but que j'ai besoin d'une carte Wifi. Je dois donc trouver une alternative compatible hostap, qui rentre dans un slot half-mini PCIe. Je cherche encore...
Et pour finir, les câbles SATA fournis par Aleutia ont des prises droites, qui s'avèrent problématiques pour brancher les disques sur les ports SATA III. Heureusement, j'avais des câbles coudés en réserve.

Comme évoqué plus haut, Aleutia a bien assuré la phase d'avant-vente. Par contre, l'après-vente est très décevante. J'ai contacté une fois le support technique : pas de réponse. J'ai donné des info à l'ingénieur avant vente au sujet de la compatibilité de la carte Wifi avec le mode hostap : pas de réponse. En gros, j'ai le sentiment qu'une fois qu'on a payé, on n'est plus trop intéressant pour eux.

Un peu de positif tout de même : j'ai pu installer assez facilement FreeBSD 9.1 sur le SSD, intégralement sur ZFS (même le swap). Les deux disques durs, dont on me reprochera le fait qu'ils ne sont pas très fiables, servent à stocker mes sauvegardes d'autres machines. J'ai donc volontairement choisi un bon rapport volume/prix, la fiabilité est un peu secondaire. Ils sont aussi formatés en ZFS avec un alignement de 4K.
Je constate néanmoins des soucis de performance. Si j'envoie un gros volume de données entre un des disques et le SSD, la charge CPU monte facilement à 15-20, et je peux perdre la main jusqu'à la fin du transfert. La compression gzip que j'utilise sur de nombreux volumes est sans doute en cause.

Le bilan est plus que mitigé. Le Relia remplace un PC bi xeon LV dual core (Sossaman 32 bits), carte mère Tyan, avec 3 ports ethernet et une carte Wifi en access point. Certes il prenait de la place, et était ventilé, mais il avait aussi un port série pour le branchement de ma sonde de température et mon lecteur de iButton. Finalement, je gagne ZFS sur du 64bits, et je multiplie ma RAM par 8, je supprime une tour du salon, mais pour le reste je ne me sens pas gagnant !

3 mois avec un fitbit One

Depuis trois mois, je transporte un tracker fitbit One, presque en permanence. Ce petit gadget est équipé entre autres de nombreux accéléromètres, d'une batterie, d'une mémoire et d'un peu d'intelligence. Il permet essentiellement de mesurer vos mouvements, qui sont décomposés par le logiciel en pas et extrapolés en kilomètres parcourus, étages montés, calories brûlées, etc.
La nuit il permet aussi de suivre votre sommeil. Le fitbit One est vendu avec un bracelet ressemblant à une bande de tissus dans le quel l'appareil vient se loger. Ainsi vous connaitrez le lendemain le détail de votre agitation nocturne, et vous pourrez aussi vous faire réveiller par son mode vibreur.
fitbit_badgesJe dois bien avouer que ce petit tracker est assez ludique. Le site du fabriquant sert à paramétrer son appareil en lui donnant un nom, en réglant les dates et heures des alarmes, etc. Il permet aussi et surtout d'extraire et de visualiser les données enregistrées au travers d'un dongle bluetooth dédié. Et ces données vous permettent de gagner des badges virtuels récompensant votre dépense énergétique. Malheureusement, quand on mène une vie plutôt sédentaire, l'aspect ludique s'étiole assez vite, à mesure que les badges sont de plus en plus inaccessibles. Avec une moyenne hebdomadaire de 3000 pas, j'ai pu obtenir le badge "20000 pas en une journée" dans un contexte tout à fait particulier. Je n'envisage pas d'occasion qui pourrait me permettre d'atteindre les 25000 pas sur une journée dans les mois qui viennent. L'aspect communautaire de fitbit.com est tout à fait négligeable en ce qui me concerne, même si faire la course aux stats avec pioupioum est toujours marrant. Continue reading

Quelques jours avec le Nexus 4

IMG_2870 Comme évoqué précédemment, j'ai baissé ma garde, et paf, je me retrouve avec un smartphone Google Nexus 4. Bien sûr, c'est rarement par hasard qu'on met un script shell dans une crontab pour tester toutes les 5 minutes le réassort d'un modèle de téléphone sur le site du distributeur… Je peux difficilement invoquer l'accident.
Je passe sur les spécifications techniques du bazar. Ce qui compte c'est que ce téléphone est mon premier modèle moderne. Mon outil précédent était un Nokia 3100, presque 10 ans d'âge, obtenu à l'époque pour 1 euro avec un forfait d'entrée de gamme, et fonctionnant encore parfaitement. En payant 300 fois plus cher ce Nexus, je sais déjà qu'il ne vivra pas aussi longtemps. La Sainte Obsolescence, tout ça. Mais passons.
La première expérience avec un smart phone est quelque chose de troublant. Un truc auquel on ne pense jamais par exemple, c'est la manière dont le téléphone rétréci en une poignée de jours. Fraîchement reçu et déballé, l'engin me semblait énorme, mal commode, encombrant en comparaison de mon fidèle 3100 qui tient très bien au creux de ma main. Après quelques jours, il n'est plus si gros que ça, il tient un peu mieux en main. Et surtout, plus on l'utilise plus on trouve que l'écran est trop petit.
Question ergonomie, je suis plutôt satisfait par la version d'android fournie. C'est propre, plutôt bien foutu, et même sans manuel utilisateur j'ai trouvé mes repères assez rapidement. J'ai plus de difficultés avec le matériel par contre. Sans coque de plouc pour protéger les télécommandes, le téléphone est assez glissant, très lisse, et le tout-tactile ne laisse aucune indication sous les doigts. Je pense que j'aurai apprécié une fine bande antidérapante sur la tranche Mon téléphone me signale qu'il a une bande légèrement antidérapante sur les côtés, mais je dois bien avouer que ce n'est pas du tout comme ça que je l'imaginais, donc ça ne compte pas.
Étant un peu photographe, je me suis immédiatement intéressé au rendu des couleurs. Le résultat est très décevant, surtout face à mon écran calibré. Les photos sont verdâtres. Par contre, prise sans référence extérieure, l'image reste agréable. Et là, je tiens une vraie valeur ajoutée : maintenant j'ai mon book dans ma poche. C'est assez appréciable quand je veux parler de ce que je fais sans avoir mon site web sous la main. L'appareil photo quant à lui est de piètre qualité, mais je n'ai pas encore mesuré à quel point, ne l'ayant pas testé en extérieur à la lumière du jour. Je dois aussi voir si il est utilisable en conjonction avec mon Ranger Quadra.
Globalement, je suis satisfait, mais pas spécialement emballé. Mon opinion générale sur les smart phones n'a pas vraiment changé (c'est cher, ça ne sert pas à grand chose, et c'est largement sous-dimensionné pour ce à quoi je voudrai l'employer). Pour moi qui n'ai pas de forfait data, les vrais gains sont : le clavier pour les sms, les galeries photos pour avoir mon book dans ma poche et le GPS couplé aux cartes google map enregistrées en local (parce que même le lichen a un meilleur sens de l'orientation que moi).

Pas malin

Voilà, je viens de donner un accès illimité à mes données personnelles, mes contacts, mes photos, mes sms, mon historique de navigation, et j'en passe, à une entreprise américaine qui n'a pas grand respect pour la vie privée et dont les pratiques me répugnent presque autant que celles de Facebook. Je suis géolocalisable une bonne partie du temps, j'ai autorisé des logiciels à accéder et modifier mes données de manière non documentée. J'ai mis pas mal d'argent dans un appareil moderne qui consomme tellement qu'il a autant d'autonomie qu'un modèle de 10 ans d'âge avec sa batterie d'origine, en prime je tue des ours polaires parce qu'il n'est pas démontable (sans doute pas réparable) et que la batterie n'est pas remplaçable par l'utilisateur. Il n'est pas extensible et sera sans doute périmé dans moins de 3 ans. Son client mail par défaut ne sait pas faire de l'authentification CRAM-MD5, et bien sûr je ne peux rien synchroniser directement à partir de mon ordinateur, tout doit être stocké sur et transféré via des serveurs américains.
Bref, j'ai un Google Nexus 4.

Mac OS X on VMware ESXi: hardware challenges

I've decided to try and build a virtualized workstation that would allow me to use multiple OSes on top of my Mac Pro. That's no piece of cake, because it mainly boils down to using a professional hypervisor optimized for hardware abstraction and headless operation as a power-user workstation with full hardware access and as much GPU power as possible. It does not look like something that has a bright future, does it?

After some experiment I have a pretty good idea of what is possible and what is not possible. Lets compare the Mac Pro's hardware and what you can access from within a virtual machine running in ESXi on the same Mac Pro:

Mac Pro VM
CPU Full power with HT No HT, number of cores depends on the VM setup, but frequency can be lower than expected.
Running OS X 10.8 I got 2.66 GHz in the VM despite the 2.8 GHz Xeon
RAM Full RAM Depends on the VM setup, but if you use device passthrough, you must reserve the full amount of RAM, meaning you lose the ability to share unused RAM with other VMs. If you are a virtualization expert you know it's not good.
SATA Full access Possibility of raw device mapping
USB Full access, plug & play Passthrough available but limited: no keyboard and no mouse. Probably no plug & play either. Tested with logitech headphones: flaky sound with kernel log message complaining about a problem in USB driver, any app (itunes, chrome...) won't play sound any longer than 2 or 3 seconds before shutting down the sound output.
Bluetooth Full access none pseudo-passthrough available via USB devices, not tested.
Wifi Full access Passthrough possible, but not tested
LAN Full access Passthrough possible, not tested. Otherwise access via the virtual network stack of the hypervisor, works well.
Firewire Full access, plug & play none.
Graphics card Full access Passthrough possible, with a performance drop.
Some softwares will just not work, see last part of this post for details.
DVD Full access Passthrough possible, not tested.
Access via VCenter possible.
Optical sound output Full access none Passthrough of the Intel HD sound controler possible, but playback is out of sync, and so flaky it's unusable. On windows the sound device application commits suicide, on OS X the sound output is not even available.

This chart means important things. Running a virtualized Mac OS X workstation on top of ESXi will prevent me from:

  • using 100% CPU power (not that important)
  • using 100% of my RAM (not that important)
  • using 100% of my already limited GPU power (kind of important)
  • plug in USB devices like thumbdrives (important)
  • plug in Firewire devices like my CF-card reader (important)
  • accessing bluetooth device (I don't care)
  • using my optical Edirol MA-15D or any other good speaker (important)

Lets face it, those limitations alone could bring my project to a halt. I don't want a crappy workstation, and if virtualization is not the way to go, I might go the other way around and buy a small PC for every other OS I want to run. Even if it defeats the all-in-one purpose of the virtualization, it would allow me full access to each hardware resources.

Below, the "About this Mac" dialog featuring the VM on top and the real Mac Pro under.

comparison of about this mac dialog between OS X VM, and OS X running on the Mac Pro

Even simple hardware features are not well recognized, but it's enough for the average user experience. The GPU passthrough allows decent full screen 1080p HD video playback from youtube, and many games should work too. Unfortunately Valve's games won't work (Left 4 Dead…) as they make use of some framework that fails on Virtualized hardware.

hl2_osx[772]: -[__NSCFString bytes]: unrecognized selector sent to instance 0x2827350
hl2_osx[772]: An uncaught exception was raised
hl2_osx[772]: -[__NSCFString bytes]: unrecognized selector sent to instance 0x2827350
hl2_osx[772]: (
 0   CoreFoundation      0x988b212b __raiseError + 219
 1   libobjc.A.dylib     0x9545352e objc_exception_throw + 230
 2   CoreFoundation      0x988b5d9d -[NSObject(NSObject) doesNotRecognizeSelector:] + 253
 3   CoreFoundation      0x987fe437 ___forwarding___ + 487
 4   CoreFoundation      0x987fe1e2 _CF_forwarding_prep_0 + 50
 5   CoreFoundation      0x9878d720 CFDataGetBytePtr + 80
 6   launcher.dylib      0x0041c955 _ZN12GLMDisplayDB17PopulateRenderersEv + 2005
 7   launcher.dylib      0x00418607 _ZN12GLMDisplayDB8PopulateEv + 23
 8   launcher.dylib      0x0041b18f _ZN9CCocoaMgr12GetDisplayDBEv + 159
 9   shaderapidx9.dylib  0x0b28fb47 _ZN10IDirect3D921GetAdapterDisplayModeEjP15_D3DDISPLAYMODE + 55
 10  shaderapidx9.dylib  0x0b2db946 _ZNK19CShaderDeviceMgrDx818GetCurrentModeInfoEP19ShaderDisplayMode_ti + 38
 11  engine.dylib        0x05dbdeaa _Z14Shader_Connectb + 122
 12  engine.dylib        0x05f1232a _ZN10CEngineAPI7ConnectEPFPvPKcPiE + 106
 13  launcher.dylib      0x004151c3 _ZN15CAppSystemGroup9OnStartupEv + 115
 14  launcher.dylib      0x00415575 _ZN15CAppSystemGroup3RunEv + 37
 15  launcher.dylib      0x00415598 _ZN15CAppSystemGroup3RunEv + 72
 16  launcher.dylib      0x0041d202 _Z18MainFunctionThreadPv + 82
 17  launcher.dylib      0x0041d56c ValveCocoaMain + 140
 18  launcher.dylib      0x0040ca61 LauncherMain + 673
 19  hl2_osx             0x00001d26 start + 54
 )

I've discovered that the [__NSCFString bytes]: unrecognized selector sent to instance error affects also Hackintosh users, ie. people running Mac OS X on top of non-Apple hardware.

Next step: try Valves games on the Windows VM, with GPU passthrough.

Mac OS X Benchmark: native vs virtualized, part 2

I've been really disappointed by my last benchmark of a virtualized Mac OS X running on top of ESXi with graphics card accessed in passthrough mode. So disappointed in fact that I had to make new tests.
This time, I've decided to ditch the six years old XBench, and to use proper video benchmarking tools: Geeks3D GpuTest, and Cinebench. And guess what? Thats better.
To run those tests, I've had to install OS X 10.8.2 because Geeks3D GpuTest doesn't run on Mac OS X 10.6.8. So I dedicated a SATA HDD on my Mac Pro to a fresh install of 10.8.2, created a VM with it and ran both benchmarks, once from the Mac Pro booted from OS X, once from the OS X VM.

In the chart bellow you can find FurMark and GiMark tests results for a native OS X system running on the Mac Pro, and for the exact same system running as a VM on top of ESXi hypervisor. No tuning was done, I've used the default settings for every benchmarks.

Geeks3D GpuTest Native VM
FurMark (AvgFPS / Score) 47 / 2845 47 / 2872
GiMark (AvgFPS / Score) 33 / 2000 7 / 446

FurMark scores the same frame rate on VM and on native OS X. But GiMark is not good at all, with a VM score 4.5x lower than reference.

Cinebench's results are quite interesting too:

Cinebench Native VM
CORES 4 4
LOGICALCORES 2 1
MHZ 2800 2663
CBCPUX 5.038354 3.797552
CBOPENGL 32.284100 27.319487

VM results are quite close from reference, but the CPU frequency is reported as 2.663 GHz instead of 2.8 GHz, and the VM has only 4 CPU threads, instead of 8. This explain the CPU performance drop between native and virtualized OS X. The OpenGL score is quite good, showing only a 15.4% drop.
We are very far from the 87% drop on XBench's OpenGL test.

On the left side the native OS X, on the right side the virtualized OS X:
Cinebench results for OS X 10.8.2 native vs virtualized

Mac OS X on VMware ESXi: ATI Radeon passthrough

Lately I've been quite involved into a virtualization project: running Mac OS X and Windows as workstations on top of VMware "bare-metal" hypervisor ESXi on my Mac Pro. It requires a good knowledge of virtualization and VMware products like ESXi and VSphere, serious sysadmin skills, and lots of perseverance.

I've finally managed to boot a Mac OS X 10.6.8 virtual machine on top of ESXi, on my Mac Pro with a proper ammount of RAM (12 GB), and the graphics card in passthrough mode. That required a manual tweak of the vmx file.
The VM wouldn't boot when configured with both the graphics card in passthrough and more than 2 GB RAM. I've had to add into the vmx file those two lines:

pciHole.start = "1200"
pciHole.end = "2200"

Then I was able to boot my Mac OS X VM with 12 GB RAM and the graphics card in passthrough. Great. I'm still lacking passthrough for USB keyboard and mouse, meaning I need a remote computer with VSphere Client to control my VM using the embedded console. But the VM uses the physical ATI Radeon, and the physical screen, and in theory it could use full GPU power.

It looks like things are working OK, but it'll take time and many more tests to make sure everything is really working. For example, I was not able to launch 3D FPS games like Left 4 Dead and Left 4 Dead 2 into the VM. The game would crash on launch.

Escaping the Apple ecosystem: part 0

Years from now, I've understood that the evolution of the Apple ecosystem would eventually become an ethic and practical problem for me and for other longtime Mac OS X power users. I will not give details here, but it's closely related to constant patent fights, proprietary appstores and their underlying business model, lack of professional hardware and software, lack of openness, iOS convergence, etc.
The fact is, I'm deeply addicted to Mac OS X (10.6 branch). It sports great functionalities, from great APIs, and is very nice to use (unless you are a linux control freak upset by the quite limited Window Manager of Mac OS X).
From my standpoint it has critical functionalities that I would miss a lot on other OSes, some of them I use more than ten times a day. For example, the ⌘-k combo that allows me to connect to WebDAV, AFP, NFS, and CIFS shares, to VNC servers… So convenient, so irreplaceable. I could find dozens different little (or big) things that make me stick with Mac OS X. Some of them are quite huge: it's not Windows, it runs my software (Adobe's CS5, Valve's L4D2, my beloved text editor BBEdit and many more), it's UNIX under the hood - and I must admit, the hood is constantly open.
I do understand of course that Apple is right about consumer products, they have a very good business model, and the recent rumor about a switch to ARM's CPU makes so much sense. But I'm no regular consumer. I spend 10 to 18 hours a day in front of various computers, have neither smart phone nor facebook account.
Unless I'm ready to give up much control to Apple, there's no way I move to iOS OSX 10.8 / 10.9. That's why I'm studying a path to escape the Apple ecosystem. I want it to be a slow process, allowing me to progressively switch from Mac OS X to something else.

Step zero

I think about step 0 as the core of my project, as the main idea. And that would be to keep on using Mac OS X. Huge step, uh? No kidding.
I'm currently evaluating various solutions that would allow me to:

  • keep Mac OS X as my main OS
  • use Windows, FreeBSD, linuxes as alternative OSes at the same time
  • enjoy full hardware power (use full GPU power, not emulated, not virtualized)
  • never reboot (I'm used to 15-50 days uptime, rebooting to change OSes is not an option)

Hence, I would be able to slowly switch my habits from Mac OS X to other OSes. Some softwares I need (Adobe's for example) will stay on Mac OS X until I buy a new version running on another OS, or until I find a nice alternative. That will take time.

In theory my step 0 would require at least:

  • A bare metal hypervisor running on my Mac Pro
  • a Mac OS X virtual machine capable of using natively USB ports, GPU, and SATA
  • a Windows virtual machine capable of using natively USB ports and GPU
  • optional: a linux VM capable of using natively USB ports and GPU

I've got plenty of power (2.8 GHz quad core Xeon), and plenty of RAM (24 GB). But believe it or not, that's not enough. For example, it's not possible to share the GPU between two active virtual machines. If you want direct I/O ("passthru" mode) for your graphics card, you need one card per active VM. That's not a real problem, My Mac Pro has few empty PCI slots, I can buy a fanless ATI Radeon or two as dedicated graphics cards for VMs.

As far as I know, VMware ESXi 5.1 is the only bare metal hypervisor supporting Mac Pro model 5,1 (mine). And VMware is also the only one supporting Mac OS X 10.6 (server) virtual machine on top of bare metal hypervisor (on top of Apple hardware). Fine.
VMware has "DirectPath I/O" that allows direct bind of a PCI device into a VM. For example, you can create a virtual machine and make it use the PCI GPU directly, so that you would have proper video power inside your VM.
Unfortunately this passthrough mode has severe limitations. Biggest ones are:

  • You can no longer create snapshot of your VM
  • You can no longer suspend your VM

I've installed VMware ESXi 5.1 on a spare SATA hdd into my Mac Pro. I've created a Windows virtual machine, and hooked the PCI graphics card on this VM using DirectPath I/O. It worked great. As soon as I've installed ATI drivers, the display plugged on the Mac Pro was reclaimed by the Windows VM. I was not able to dedicate USB ports to the VM, so for now it's kind of useless. Trying to launch a Valve game (Half Life Lost Coast) eventually fails. Probably a software configuration problem.
The same setup for a Mac OS X VM won't boot. I'm able to boot a Mac OS X virtual machine, using my very own SATA hdds in raw device mapping (ie. it boots my regular Mac Pro OS, from its physical hdds, as a VM). But if I try to use the ATI card via DirectPath I/O, it won't boot.

I'm stuck at step zero, with important questions asked, and not answered:

Is it possible to use GPU card passthrough with a Mac OS X guest? (also here)
Is it possible to configure USB passthrough on a Mac Pro with ESXi 5.1?

Feel free to help (and to correct my english). I really need those issues to be solved in order to move forward with this project.

helpful links:
fan speed of the ATI card with ESXi 5.1
Raw Device Mapping of local SATA disks on ESXi
ESXi as a Desktop with VMDirectPath I/O